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英語的洪水泛濫

周有光
“英語”原意“地角語言”。5世紀中葉(中國南北朝),歐洲大陸一個部落叫作“地角人”(Engle),從石勒蘇益格(Schleswig,現在德國北部)渡海移居不列顛(Britain)。他們的“地角語”(Englisc,古拼法)代替瞭當地的凱爾特語(Celtic)。於是地區稱為“英格蘭”,語言稱為“英語”(English,現代拼法)。

1066年(北宋中期),說法語的諾曼底人(Norman)侵入英國,此後兩百年間英格蘭以法語為官方語言。後來,1350-1380年間,英語開始用作學校語言和法庭語言。1399年(明朝遷都北京之前),英格蘭人亨利第四當上瞭英王,此後英語的倫敦方言成為文學語言。

英語在5-6世紀時,用原始的“魯納”(runa)字母書寫。7世紀時(中國唐代前期),基督教從愛爾蘭傳入英格蘭,英語開始拉丁化。拉丁字母跟英語的關係,好比漢字跟日語的關係。英語的拉丁化是很晚的,到中國唐代時候纔初步成形。

英語不是先有拼寫規則然後拼寫的,而是在隨意拼寫中逐漸約定俗成的。拼法不規則的原因主要有:(1)字母少而音素多,造成一音多拼;(2)語音變而拼法不變,遺留古文痕跡;(3)強調拼法反映希臘和拉丁的詞源,人為地造成言文不一緻現象;(4)部分語詞采用法文拼法;(5)不斷藉入外來詞,拼寫法變得非常龐雜;(6)15世紀(明代中葉),英語發生語音的重大變化。剛剛寫定的文字無法係統地改變,混亂的寫法流傳下來成為今天拼寫定形的基礎。

民國初年,英國“海盜牌香煙”的廣告曾經貼滿中國的街頭。英國本來是個海盜之國。1588年(明萬曆年間),英國發揮海盜精神,用海上遊擊戰術,以一群零散的小兵艦打敗瞭西班牙的“無敵艦隊”,從此成為海洋第一霸主。此後四百年間,英國建立瞭一個人類曆史上最大的殖民帝國,被稱為“大英帝國”。英國打破曆史傳統,努力開創新的曆史局麵,在政治上開創民主製度,在經濟上開創工業化生産方式。這兩個開創改變瞭人類曆史,使英語在全世界語言中獨占鰲頭。

英語雖然拼法不規則,但是同一個語詞有一定的拼法和讀音,例外隻是少數。語法比其他歐洲語言簡單。英語從四麵八方吸收有用的外來詞,成為詞匯最豐富的語言。它用26個現代羅馬字母而不加符號,方便打字和電腦處理。

兩次世界大戰,從英國殖民地獨立成為現代大國的美國,不僅在軍事上取得勝利,並且在戰後開創瞭信息化的新時代。英語的流通擴大,美國是最主要的推動力量。起源於美國的多媒體電腦和國際互聯網絡,不斷造齣以英語為基礎的新術語。信息化和英語化成瞭同義詞。英語通過電視和電腦,正在傾瀉進全世界每一個知識分子的傢庭。英語的洪水泛濫全球。